El hígado, incluso con un trasplante, durará más de 100 años sin problemas

El hígado puede mantenerse sano y joven, incluso luego de trasplantarse y tener más de 100 años

Ojalá todos los órganos fueran tan fuertes como el hígado. No solo se renueva cada tres años, sino que en total el hígado dura más de cien años, incluso con un trasplante. 

Los científicos estadounidenses se dieron cuenta de que un número pequeño, pero creciente de hígados trasplantados sumaba más de cien años. Los investigadores de Texas y otros lugares decidieron examinar estos hígados para averiguar qué hace que este órgano sea tan resistente. Hay largas listas de espera para trasplantes de hígado, pero si los hígados realmente duran tanto, podría ampliarse el uso de donantes de edad avanzada.

Hígado de donante sano

Los investigadores recogieron hígados de más de 100 años. Es decir, la edad total del donante más el número de años que vivió el hígado después del trasplante. De los más de 250 000 hígados trasplantados entre 1990 y 2022, 25 eran centenarios. Parecen pocos, pero recuerde que el trasplante conlleva todo tipo de riesgos, por lo que no se puede dar por sentada una larga supervivencia.

“Nos fijamos tanto en la edad del donante como en el tiempo de supervivencia del hígado en el receptor”, explica el investigador principal, Yash Kadakia. “Hemos identificado los factores del donante, del receptor y del trasplante que han intervenido en esta combinación única en la que un hígado puede vivir más de 100 años”. La gran diferencia con los hígados normales, no del todo ilógica, era que la edad del donante de los centenarios era mucho mayor: 84,7 años frente a 38,5 años. Pero los hígados de los donantes también estaban más sanos: tenían menos probabilidades de padecer diabetes. También hubo menos infecciones post-trasplante.

Lista de espera más corta

“Antes éramos reacios a utilizar hígados de donantes de edad avanzada”, dice la coautora Christine Hwang. “Pero si conseguimos averiguar qué tienen de especial estos donantes, es posible que haya más hígados disponibles para el trasplante y que los resultados también sean buenos”. Las listas de espera podrían entonces reducirse. En Estados Unidos, más de 11 000 pacientes siguen esperando un hígado.

Pacientes óptimos, donantes óptimos

¿Qué tienen de especial estos hígados de más de 100 años? Tenían niveles más bajos de transaminasas. Son enzimas que desempeñan un papel fundamental en el hígado. El aumento de los niveles puede causar problemas durante el trasplante. Pero la salud del receptor también es importante: los hígados que duraron más acabaron en personas con una puntuación MELD más baja (17 de media para los mayores de 100 años, 22 para el resto). Una puntuación MELD más alta es una indicación de que el paciente necesita el trasplante de hígado más o más rápido. “Los donantes eran óptimos, los pacientes eran óptimos y debido a esa intersección única de factores, hay un resultado extremadamente bueno”, dice Kadakia.

Mejor resultado

Los investigadores descubrieron además que no se perdió tejido del donante debido a complicaciones en el grupo de hígados muy viejos. “La existencia de alógenos con más de 100 años de antigüedad pone de manifiesto la increíble resistencia del hígado en lo que respecta al envejecimiento”, concluyen los investigadores. Kadakia concluye: “Los hígados son increíblemente fuertes. Ahora utilizamos donantes de mayor edad, disponemos de mejores técnicas quirúrgicas y medios de inmunosupresión, y podemos emparejar a los donantes con los receptores con mayor precisión. Todo esto hace que tengamos mejores resultados”.

¿Por qué el hígado es tan fuerte?

A principios de este año, los investigadores descubrieron que los hígados tienen siempre la misma edad biológica, tanto si se tienen 20 como 80 años. Casi todas las células del hígado se renuevan constantemente y, por tanto, nunca tienen más de tres años. Una fracción de las células vive hasta los 10 años.

Por qué la lista de espera para un hígado sigue siendo larga

La lista de espera para recibir un hígado de un donante es larga y es probable que solo se alargue, según declaró la semana pasada el profesor Harry Janssen, del Instituto de Trasplantes Erasmus MC, en un artículo. Esto se debe al creciente grupo de personas con EHNA, inflamación hepática no alcohólica causada por el hígado graso. Causa: sobrepeso y obesidad. Un trasplante de hígado es especialmente difícil para este grupo porque a menudo tienen afecciones subyacentes como la diabetes y las enfermedades cardiovasculares.

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