20 años de investigación lo demuestran: los alimentos de origen vegetal son mejores que los de origen animal

A lo largo de 20 años de investigación, que incluye 48 estudios realizados entre 2000 y 2023, se ha demostrado de manera concluyente que las dietas basadas en plantas no solo reducen el riesgo de enfermedades cardiovasculares y cáncer, sino que también mejoran la presión arterial, los niveles de azúcar en sangre y reducen el IMC.

Ahora sabemos que la carne roja y procesada, como las hamburguesas y el salami, no son saludables y, en general, parece que las personas que comen comida vegetariana viven más, pero todavía hay mucha incertidumbre al respecto. Por eso, los investigadores han comparado ahora 48 estudios anteriores y la conclusión es clara: una dieta basada en plantas reduce el riesgo de todo tipo de enfermedades.

Quienes comen comida vegetariana o vegana tienen menos riesgo de sufrir enfermedades cardiovasculares y cáncer, es el principal hallazgo de los investigadores italianos de la Universidad de Bolonia. Anteriormente, una dieta baja en productos animales y más rica en verduras, frutas y otros alimentos de origen vegetal se relacionaba con un menor riesgo de enfermedad. Sin embargo, los beneficios concretos de estas dietas seguían sin estar claros.

Veinte años de investigación

Para saber más, los investigadores analizaron 48 estudios publicados entre 2000 y 2023. Llegaron a una conclusión sólida: una dieta basada en plantas no solo reduce el riesgo de enfermedades cardiovasculares y cáncer, sino que también mejora la presión arterial y los niveles de azúcar en sangre y reduce el IMC. En parte, esto se debe a que las personas que comen comida vegetariana suelen llevar una vida más sana. Es de suponer que comen más fruta y verdura, hacen más ejercicio y prestan más atención a su salud. Por eso, los investigadores también están en contra del consejo general de comer menos carne y más alimentos vegetales. Al fin y al cabo, también se puede comer alimentos vegetales poco saludables. Piensa en patatas fritas, patatas fritas o galletas.

Una serie de beneficios

Los investigadores no pudieron cifrar con exactitud la diferencia entre los alimentos vegetales y los de origen animal en términos de riesgo de enfermedad. “No obstante, los estudios concluyen unánimemente que los alimentos vegetales tienen un efecto protector general y reductor del riesgo de enfermedades cardiovasculares y cáncer”, explica el investigador Davide Gori. Más concretamente, también pudo comentar una mejora significativa en una serie de valores asociados a las enfermedades cardiovasculares. “Pensemos en el colesterol, la proteína C reactiva (un índice inflamatorio que es más alto en las enfermedades cardiovasculares), la tensión arterial, el IMC y los niveles de azúcar en sangre. Además, observamos un efecto protector para ciertos tipos de cáncer, como el de hígado, colon, páncreas y pulmón”.

Resultados esperanzadores, pero ¿cómo es posible que la alimentación vegetal sea mucho mejor? “El mecanismo exacto por el que las dietas vegetarianas y veganas son buenas para la salud sigue siendo objeto de debate”, comienza Gori. “Pero parece que la mayoría de los beneficios provienen de la reducción de la inflamación y el estrés oxidativo”. Este último, de hecho, se ve exacerbado por la carne y los productos procesados.

“Pero también influyen la reducción de la resistencia a la insulina y la mejora de la función inmunitaria. Estos beneficios se derivan de la mayor ingesta de vitaminas, ácidos grasos insaturados y aminoácidos esenciales que se encuentran en las dietas vegetarianas”, enumera el investigador italiano. Al mismo tiempo, advierte que hay que tener cuidado con una dieta vegetariana poco saludable, llena de azúcar, carbohidratos malos, edulcorantes artificiales, sal y conservantes. “Esto es perjudicial para la salud y debe evitarse”, afirma.

Mejor de lo esperado

La investigadora no esperaba unos resultados tan claros. “Me sorprendió el fuerte vínculo entre una dieta vegetariana estricta y la buena salud, y además no solo en cuanto al riesgo de enfermedades cardiovasculares, sino también en lo que se refiere a niveles de inflamación, obesidad, diabetes y cáncer de estómago, intestino o páncreas”.

No está del todo claro si es principalmente la carne lo que no es saludable o también otros productos animales. “Excluimos los estudios en los que el consumo de carne era reducido, pero no nulo, pero sí incluimos estudios con dietas en las que se permitían los huevos y los lácteos. Esa sigue siendo una de las principales limitaciones de este y otros estudios sobre el tema”. El investigador se refiere a las diferentes dietas utilizadas en cada estudio, lo que dificulta la comparación.

Aun así, los investigadores son positivos: “Nuestro estudio evalúa los efectos de las dietas sin productos animales sobre la salud cardiovascular y el riesgo de cáncer, y muestra cómo una dieta vegetariana puede ser beneficiosa para la salud y puede ser un enfoque muy eficaz para reducir el riesgo de las dos enfermedades más feroces de nuestro tiempo”.

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