¿Pueden los olores distorsionar los colores que percibimos? Cuando nuestros sentidos se confunden

Descubriendo la influencia de los olores en la percepción visual: investigando cómo las asociaciones intermodales entre olores y colores impactan en nuestra forma de ver el mundo que nos rodea.

Las asociaciones entre olores y colores son tan fuertes que pueden interferir en nuestra percepción de los colores. Así lo afirma una investigación de la Universidad John Moores de Liverpool.

Todo el mundo asocia inconscientemente olores y colores. “El olor a caramelo suele evocar una imagen con los colores marrón oscuro y amarillo, mientras que es más probable que asociemos la menta con el verde y el azul”, explica el investigador principal Ryan Ward, que ya había investigado las asociaciones de color con los olores y ahora ha estudiado hasta qué punto son fuertes. “Cuando pensamos en café, pensamos en marrón oscuro y rojo, cuando pensamos en el olor de las cerezas, pensamos en rosa y rojo, y el limón lo asociamos sobre todo con amarillo y verde”. Pero ahora resulta que no solo asociamos olores con colores: los olores pueden influir realmente en cómo percibimos esos colores.

Para investigar la asociación entre ambos sentidos, los participantes en el estudio olieron primero un aroma rociado en la habitación durante cinco minutos; caramelo, cereza, café, limón, punta de pimienta o el agua inodora de control. A continuación, los sujetos vieron un color aleatorio en una pantalla. Los investigadores pidieron a los participantes que ajustaran dos controles deslizantes para que el color de la pantalla cambiara a un tono neutro de gris. Un interruptor movía el color amarillo hacia el azul y el otro el verde hacia el rojo. Para asegurarse de que los participantes en el estudio no se vieran afectados por estímulos sensoriales no deseados, los investigadores colocaron a los participantes en una habitación aislada. Las luces estaban apagadas, las ventanas cegadas y la habitación purificada con un purificador de aire. Los participantes tampoco podían llevar desodorante ni perfume.

Aromas y colores: asociaciones inconscientes

¿Qué surgió? Cuando los participantes olían una fragancia, tenían una tendencia débil pero significativa a situar uno o ambos controles deslizantes demasiado lejos del gris neutro. No al azar, sino de acuerdo con asociaciones descubiertas anteriormente entre olores y colores. 

Por ejemplo, cuando los participantes olían a café, hacían que la zona que debería ser gris fuera ligeramente más marrón rojiza que el gris neutro. Solo con el olor neutro del agua, las elecciones de los participantes coincidían con el gris verdadero. “Así que la presencia de distintos olores afecta a la forma en que la gente percibe el color”, afirma Ward.

Esto se debe a las llamadas “asociaciones intermodales”, un proceso en el que se vinculan inconscientemente distintos sentidos. Así, puede tratarse de estímulos como los olores y los colores, pero el cerebro también tiene ideas estereotipadas sobre el calor o los tonos. Por ejemplo, solemos asociar temperaturas más altas con colores algo más cálidos y cuando oímos tonos de sonido más bajos, también pensamos en lugares físicamente más bajos. Esto se debe a que nuestros sentidos nos bombardean constantemente con estímulos e información del entorno. Al combinar la información de dos o más sentidos, nuestro cerebro puede procesar más fácilmente esta abundancia de información.

Como una sobrecompensación

Pero, al parecer, los estímulos no solo están relacionados entre sí, sino que también pueden influirse mutuamente. ¿Qué ocurre exactamente? Ward lo explica como una especie de “sobrecompensación”, en la que la asociación con un color determinado crea el efecto contrario. En concreto, cuando se detectaba un olor a caramelo, la superficie se coloreaba demasiado de azul, lo contrario del amarillo y marrón oscuro que se piensa cuando se piensa en caramelo. Ward: “Esta ‘sobrecompensación’ demuestra que las conexiones entre los sentidos son tan fuertes que se influyen mutuamente de forma inconsciente”.

Sin embargo, esto no era cierto para todos los aromas. La menta fue la excepción en el experimento, y los científicos aún no han podido explicarlo con certeza. Quizá el olor es tan reconocible que la parte racional anula la asociativa. Con todo, quedan algunas preguntas sin respuesta. “¿Este efecto se da también en olores menos comunes, o incluso en olores percibidos por primera vez?”, se pregunta Ward. Para investigarlo y ver hasta qué punto llegan estas asociaciones intermodales entre olores y colores, el científico afirma que hay que seguir investigando.

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