Etiquetar calorías en la comida rápida reduce el riesgo de cáncer

Se come menos si el recuento de calorías figura en las patatas fritas: ahorra decenas de miles de muertes por cáncer

¿Esa hamburguesa de 700 calorías? Te estremeces, quizá después de todo te tomes esas patatas fritas con solo 400 calorías. Así es como funciona: indicar el recuento de calorías en la comida rápida te hace tomar decisiones diferentes. Más o menos, al menos.  

En Estados Unidos, desde 2010 es obligatorio que las cadenas de comida rápida indiquen el recuento de calorías de sus productos en los menús. Ahora se ha investigado a fondo la eficacia de esta medida. Y sí, realmente conduce a elecciones más saludables.

Afortunadamente, porque aproximadamente uno de cada tres estadounidenses tiene sobrepeso, y se ha descubierto que la obesidad aumenta el riesgo de padecer al menos 13 tipos de cáncer. De todos los nuevos casos de cáncer, el 40 % estaría relacionado con la obesidad. Esto suma: la obesidad representa así casi la mitad de los costes médicos de los tratamientos contra el cáncer. Las investigaciones también han demostrado en repetidas ocasiones que comer demasiados alimentos poco saludables aumenta enormemente el riesgo de padecer enfermedades cardiovasculares y diabetes de tipo 2. Asimismo, existe una relación con otros numerosos trastornos mentales y físicos.

Las etiquetas de calorías ayudan

Una quinta parte de todas las calorías que ingieren los adultos estadounidenses procede de alimentos de restaurantes y cadenas de comida rápida. Por ello, hace trece años se introdujo la Ley de Asistencia Asequible para frenar esta parte de la ingesta calórica y hacer frente a la epidemia de obesidad. La idea es que los consumidores hagan una elección más sana si al pedir un plato se les indica el número exacto de calorías que contiene. Y parece que funciona. De hecho, el etiquetado de calorías parece incluso animar a las cadenas de restaurantes a ajustar sus opciones de menú e idear alternativas más sanas.

Menos probabilidades de cáncer

Una investigación de la Universidad estadounidense de Tufts demuestra que el etiquetado de calorías hace que la gente coma entre 20 y 60 calorías menos por comida pedida fuera de casa. Aunque esto parezca solo una gota en el océano, los investigadores afirman que, solo en EE. UU., provoca unos 28 000 cánceres menos relacionados con la obesidad, 16 700 muertes menos por cáncer, 111 000 años de vida sana adicionales y 2800 millones de dólares menos de costes sanitarios en un periodo de 34 años. 

En concreto, la medida podría evitar el cáncer de útero (5700), hígado (5180), riñón (5090) y mama posmenopáusica (4840). Sin embargo, los investigadores escriben que los mayores beneficios para la salud corresponden a los adultos jóvenes de entre 20 y 44 años, con un aumento relativamente mayor de los cánceres relacionados con la obesidad.

“Creemos que es importante mostrar a los consumidores, a los responsables políticos y a la industria alimentaria que pequeños cambios pueden reportar grandes beneficios”, afirma la investigadora Mengxi Du. “No distinguimos entre grupos de población, sino que analizamos los datos a nivel poblacional y nos fijamos específicamente en la incidencia del cáncer y el ahorro potencial de costes. Esto demuestra que el listado de calorías proporciona una mejora sustancial en términos de salud pública y costes relacionados con el cáncer para la sociedad. Este efecto positivo puede duplicarse si la industria alimentaria realiza algunos cambios adicionales, como modificar las recetas y cambiar los menús hipercalóricos por opciones menos calóricas”.

No todo el mundo se beneficia

Los científicos son conscientes de que no todos los grupos de población se beneficiarán por igual de la medida. Esperan que las etiquetas calóricas tengan más efecto en el comportamiento alimentario de los consumidores más educados y con más ingresos, pero aun así: el beneficio global para la salud es grande. “Incorporamos todos los datos a nuestros modelos lo mejor que pudimos, y llegamos a la conclusión de que la medida introducida en 2010 para exigir a todas las cadenas de restaurantes y comida rápida que indicaran las calorías era acertada. Es rentable a corto plazo y ahorra miles de millones en costes sanitarios y sociales a largo plazo. Y lo que es más importante, mejora la salud pública al prevenir decenas de miles de casos de cáncer”, escriben los investigadores en la conclusión.

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