La verdadera forma del coronavirus no suele ser esférico

Está es la verdadera forma que tiene el coronavirus

Los coronavirus no son todos esferas perfectas, sino que pueden tener todo tipo de formas aplastadas y alargadas. Los investigadores han analizado ahora si esas formas afectan a la transmisibilidad del virus.

Los medios de comunicación suelen presentar al coronavirus como una bolita ordenada con protuberancias. Pero si se observan las partículas del virus al microscopio, se puede ver que son ligeramente alargadas. Esto hace que se parezcan más a un grano de arroz o a un caramelo tictac. Además, no todas las partículas de virus tienen la misma forma.

A la izquierda: Imágenes de microscopio del coronavirus que muestran las diferentes formas. Derecha: Los científicos modelaron estas formas para ver cómo la forma afecta a la velocidad de rotación de una partícula de virus. Imagen: OIST (CC-BY-2.0)

El virus del coronavirus tiene diferentes formas", dice Mona Kanso, tecnóloga química de la Universidad de Queen, en Canadá. Nuestras simulaciones por ordenador muestran que los virus aplastados y estirados se mueven de forma diferente a los esféricos. Eso afecta a la transmisibilidad".

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Los virus están formados principalmente por cadenas de ADN o ARN que contienen su información genética. Este frágil material está envuelto de forma segura en una envoltura de proteínas. La mayoría de los virus, incluido el de la coronavirus, tienen una capa protectora extra de grasa a su alrededor. A veces se añaden adornos adicionales, como las reconocibles espinas del virus del coronavirus.

Esta envoltura protectora puede adoptar diferentes formas, ya que el material genético puede estar empaquetado de diferentes maneras.

Formas giratorias

Los investigadores simularon la velocidad a la que giran las partículas del virus al desplazarse por un líquido. En el caso de los coronavirus, suelen ser gotas de saliva.

La rapidez con la que giran las partículas del virus afecta a su capacidad para adherirse a las células. Y eso determina el éxito que tienen a la hora de infectar las células. "Para infectar una célula, el coronavirus tiene que hacer contacto con una célula con algunas de sus protuberancias", explica el físico de fluidos Jeffrey Giacomin, también de Queen's. "Si los virus giran demasiado rápido, no pueden hacer contacto el tiempo suficiente para adherirse a las células. Si giran lentamente, la reacción química de la infección no puede proceder correctamente".

Kanso: "El interior no importa mucho cuando se trata de apego. La forma del exterior determina cómo se mueve el virus, cómo se orienta y cómo se adhiere, por ejemplo, a una célula humana".

La mejor infección

La velocidad de rotación parece depender de la forma de la partícula del virus. Los investigadores lo demostraron simulando el movimiento de coronavirus con dos formas diferentes: aplastada y alargada. Los aplastados se acercan un poco a la forma de una moneda, mientras que los alargados se parecen más a un puro. Estas deformaciones son sutiles y solo difieren ligeramente de la forma esférica conocida.

Las simulaciones mostraron que cuanto más planas o estiradas estaban las partículas, más lentamente giraban. Esto podría significar que las partículas de virus con estas formas podrían adherirse a las células mejor que las partículas de virus esféricas que giran rápidamente.

El modelo informático es aún demasiado simple para sacar conclusiones firmes sobre la infectividad de las diferentes formas. Para ello, es necesario probarlo con mediciones en coronavirus reales, entre otras cosas, dice Kanso. Pero eso no es fácil. Al fin y al cabo, solo hay unos pocos laboratorios en el mundo en los que se puede investigar de forma segura con virus vivos (coronavirus).

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