El incienso chino del siglo IX olía a resina y limón

El incienso chino del siglo IX olía a resina y limón

En el templo chino de Famen no solo hay un hueso del dedo de Buda, sino también incienso antiguo. Gracias a un análisis químico, los investigadores pudieron averiguar qué olores se percibían allí entre los siglos VII y IX.

En los muros de un palacio subterráneo de China durante la dinastía Tang (del 618 al 907), se olía el incienso de al menos tres ingredientes: los tipos de madera y resina elemi, madera de agar y olíbano. Así lo demuestra un análisis químico del incienso del templo chino de Famen, cerca de la ciudad de Famen, en el centro de China, un palacio en el que también se conserva un hueso del dedo sagrado de Buda Gautama, el fundador del budismo.

Es el primer uso conocido de esta combinación de fragancias, en la China de la dinastía Tang. Los investigadores utilizaron varias técnicas de análisis químico para determinar la composición del incienso, e hicieron lo mismo con los componentes del incienso contemporáneo. Después de compararlos, dieron con tres ingredientes de incienso diferentes: los tipos de madera y resina elemi, madera de agar y olíbano. Las pruebas fehacientes del empleo de estas fragancias en el pasado son escasas, ya que se degradan con facilidad.

Madera aromática y resina

La madera de agar es una madera resinosa oscura que los árboles del sudeste asiático forman cuando se infectan con un determinado hongo. Huele a madera y agridulce. Elemi es un nombre colectivo para varias resinas perfumadas de la familia de plantas Burseraceae, que también es la proveedora del material de fragancia mirra. Los investigadores describen un olor a limón y pino; los perfumistas hablan más bien de un olor intensamente picante. El olíbano tiene un olor muy resinoso y parecido al del limón y procede del género arbóreo Boswellia, también conocido como árbol del incienso.

Red comercial

"Rara vez se tiene la oportunidad de estudiar un incienso tan antiguo, por lo que sabíamos que se obtendrían resultados interesantes", afirma Yimin Yang, profesor de arqueología molecular de la Universidad de la Academia China de Ciencias, en un correo electrónico. "Afortunadamente, logramos identificar el incienso. Estos tipos de incienso rara vez se han encontrado en la China anterior al siglo X. Se describe en la literatura antigua, pero nosotros demostramos que se utilizaba realmente en la época del budismo en la antigua China".

Parece que el incienso se importaba a China a través de la Ruta de la Seda, una antigua ruta comercial que unía el sudeste asiático con Europa y Oriente Medio. Las culturas no solo intercambiaron especias, seda y piedras preciosas, sino también religión, arte, idiomas y tecnología. De este modo, el estudio aporta más información sobre el intercambio de reliquias religiosas, como el incienso, a través de la red comercial.

Experiencia de olores históricos

Además, en la investigación de la historia es importante reconstruir las experiencias completas, incluyendo el olor y el contexto que lo rodea, dice Caro Verbeek. Es historiadora del arte y de los olores en la Universidad Libre de Ámsterdam y en el Museo de Arte de La Haya. ¿Por qué siempre describimos la historia en un contexto tan limitado, con imágenes a lo sumo? El texto, la imagen y el olor conducen a una mejor comprensión de la historia. Además, con la investigación olfativa se puede hacer más accesible la historia, no solo para los videntes, sino también para los invidentes y deficientes visuales.

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