Surge el poliovirus altamente contagioso en África

En Malawi, una niña se ha infectado de polio salvaje. Es el primer caso en África en más de cinco años.

En el país de África Oriental, Malawi, se ha encontrado una niña con el poliovirus salvaje de tipo 1. Las autoridades sanitarias lo han anunciado. El diagnóstico es todo un revés. Aunque todo el continente africano fue declarado libre de polio el año pasado, en Malawi ya se habla de un brote.

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La polio es una enfermedad altamente infecciosa causada por un virus. Penetra en el sistema nervioso y puede causar una parálisis total en cuestión de horas. La infección puede producirse por el contacto de la boca con las heces (por ejemplo, si una persona infectada no se lava bien las manos después de ir al baño) o, en menor medida, por el agua o los alimentos contaminados. El virus se multiplica entonces en el intestino. La enfermedad se afianzó, especialmente después de la Segunda Guerra Mundial, y se cobró cada vez más víctimas. La polio afecta principalmente a los niños menores de cinco años. Los primeros síntomas de la enfermedad (que no se puede curar, solo prevenir) son fiebre, fatiga, dolor de cabeza, vómitos, dolor en las extremidades y rigidez de cuello. Una de cada 200 infecciones provoca una parálisis irreversible, generalmente de las piernas.

La niña diagnosticada de polio salvaje vive en Lilongwe, la capital de Malawi. Es el primer caso en África en más de cinco años.

África libre de polio

"El penúltimo caso de poliomielitis salvaje en África se diagnosticó en el norte de Nigeria en 2016", dijo Modjirom Ndoutabe, coordinador de la Organización Mundial de la Salud (OMS) para la poliomielitis en África, a The Guardian. Cuatro años más tarde, el continente fue declarado libre de poliomielitis por la OMS, tras la erradicación de todas las formas de poliomielitis salvaje. La continua reducción de la enfermedad se debió principalmente a las vacunas. "En 2021, solo había cinco casos en todo el mundo", dijo Ndoutabe.

Pakistán

Se sospecha que la niña contrajo el virus de la polio, altamente contagioso, en Pakistán. Los análisis de laboratorio muestran que la cepa detectada en Malawi está relacionada con la que circula en la provincia pakistaní de Sindh. Además, se sabe que el poliovirus sigue circulando en Pakistán y Afganistán. "Mientras exista la poliomielitis salvaje en el mundo, todos los países corren el riesgo de importar el virus", subraya Matshidiso Moeti, Director Regional de la OMS para África.

Medidas

En la actualidad, Malawi está tomando medidas urgentes para evitar una mayor propagación del virus de la polio. "Gracias a la capacidad de detectar el virus con rapidez, podemos responder rápidamente y proteger a los niños de esta enfermedad debilitante", afirma Moeti. También se está ampliando la vigilancia de la enfermedad en los países vecinos.

Estatus

La reaparición de la poliomielitis salvaje en África es un gran revés y echa por tierra el ambiente de celebración del año pasado, cuando el continente fue declarado libre de poliomielitis. El continente mantiene este prestigioso estatus, a pesar del brote en Malawi. Esto se debe a que es un caso importado de Pakistán.

La esperanza es, por supuesto, que se trate de un único brote. Sin embargo, está por ver si lo es. En cualquier caso, se está haciendo todo lo posible para evitar que la enfermedad se siga propagando. "Movilizaremos todos los recursos para ayudar a Malawi", concluye Ndoutabe.

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